2018放暑假系列:馬刺的接班困局,由兩個夏天說起

飲水機守護神於 14/06/2018 發表 收藏文章
(節錄自《2018放暑假系列:馬刺的換血之路》,全文上載於Medium)

這個賽季對馬刺來說,可謂一個異常的賽季:Kawhi Leonard四頭肌的傷勢,讓他在常規賽只上陣了9場。球隊在LaMarcus Aldridge單核領軍之下,一度穩坐西岸第三的席位;但踏入2018年後,球隊戰績開始下滑,更一度跌出西岸前八,連續二十年晉身季後賽的紀錄亮起紅燈。

最終馬刺還是以西岸第七的姿態闖入季後賽,不過第一輪就以1–4不敵勇士,早早出局。如今球隊需要面對的,除了是Leonard的前途問題之外,還有球隊在多個位置上需要補強和接班。然而冰封三尺,非一日之寒,首先讓我們回顧一下近年對馬刺陣容影響深遠的兩個夏天:

補強與過渡的2015年暑假
2015年的暑假是馬刺近年發展的其中一個關鍵:在2014年奪冠之後,馬刺以近乎原班陣容於2014–15球季衛冕。然而球隊在該球季一直受傷患困擾,常規賽最後一場敗予鵜鶘更是讓他們跌至西岸第六,最終季後賽第一輪與快艇激戰七場後出局。

那年夏天,馬刺有多位球員進入自由市場:正選的Tim Duncan、Danny Green合約屆滿,Leonard的新秀合約亦以完成;替補方面,Manu Ginobili、射手Marco Belinelli和中鋒Aron Baynes都約滿,第三控衛Cory Joseph則成為受限自由球員。在正選核心持續老化,大量球員約滿之下,馬刺的管理層需要考慮一個問題:到底球隊應該繼續維持現有陣容,讓Leonard接班;還是利用目前擁有的薪酬空間,招來另一位全明星,繼續與GDP組合衝冠呢?

R.C. Buford和制服組明顯選擇了後者:Leonard以頂薪續約之外,主力球員都選擇了減薪續約:Duncan簽下了兩年1040萬美元的合約;Ginobili更是簽下了兩年500萬美元的廉價合約;即使是相當搶手的Green,也只是以四年5000萬美元的價格續約,在當年的自由市場來說,是一份超值的合約。除此之外,Belinelli、Joseph和Baynes三位替補一個不留,正選中鋒Tiago Splitter更是被送到鷹隊,好讓球隊能夠騰出薪酬空間,簽下大前鋒LaMarcus Aldridge。

簽下Aldridge固然是馬刺保持競爭力的重要一步,不過此舉亦對球隊的板凳力量造成損害:自家培養的控衛Joseph、工兵型內線Splitter和Baynes,到射手Belinelli都在這年的夏天被放棄,這對馬刺不算有很大的即時影響,但球隊陣容開始變動的時候,問題就逐漸浮現。

極端保守的2017年暑假
若說2015年夏天的馬刺是積極補強,那麼去年的馬刺就該是極端保守了。首先他們遇上兩年前暑假操作埋下的問題:年輕的角色球員只簽下短期合約,約滿後難以開出與其他球隊匹配的合約來留住他們。在2015年以兩年底薪合約加盟的Jonathon Simmons在2017年季後賽的表現證明自己是一位持球能力的替補側翼;然而馬刺在自由市場並未能與這位受限自由球員的薪酬達成協議,只好放棄對他續約的權利。至於在2016年以1+1底薪合約簽下的中鋒Dewayne Dedmon,在防守端打出表現之後跳出合約;沒有鳥權下,馬刺未能開出與鷹隊匹配,兩年約1400萬美元的合約。過往用作填補陣容,漸漸打出表現的年輕戰力就此被其他球隊挖走。

另一邊廂,馬刺又以高價合約留住主力陣容的戰力。先以四年5000萬美元的合約綁住射手Patty Mills,再以三年4800萬美元的合約留住老將中鋒Pau Gasol;常規賽開始後,馬刺再與在2018年擁有球員選項的Aldridge達成續約協議,以三年約7200萬美元的價格留隊。先不論球員的表現是否符合他們的薪酬,但是這些為了留住戰力,相對保守的操作,令馬刺犧牲了來年薪酬空間的彈性:

這三位球員在2018–19球季將佔球隊合共約4900萬美元的薪酬,如果沒有以上的三筆續約,加上Green、Rudy Gay和Joffrey Lauvergne同時跳出合約,馬刺在這個暑假理論上可以創造出約6800萬美元的薪酬空間,要追逐任何一位球星來與Leonard搭檔,再留住Aldridge和重組角色球員的陣容基本上是沒有問題的。然而現在要重組陣容,對於馬刺的管理層而言,絕對不是易事。

馬刺目前為人詬病之處,往往在於缺乏年輕戰力和補強的薪酬空間有限,而這些問題和難處,其實正是在過去幾年操作之下,日積月累的結果。
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